Sierra Leone: ondernemen in voormalig oorlogsgebied

article
published at 06-03-14, by Monique Boere

Jan Jonker en Matthijs Sels zetten samen import en export op tussen Nederland en Sierra Leone. Nog opkrabbelend van de burgeroorlog is Sierra Leone niet het eerste land waaraan je denkt als je handel wilt drijven. Maar met hun ervaring in internationale handel en na onderzoek, bleek dit dé plek. “Als het eenvoudig was, hadden wij er niks te zoeken.”

“Sierra Leone is een land met potentie, maar met nog een lange weg te gaan. Wij denken dat dit een goed moment is om in te stappen; we willen niet over 10 jaar denken ‘had ik maar’. Samen met lokale mensen kijken we naar de mogelijkheden om op een goede manier handelsstromen op gang te brengen.”

De enige blanke

“Rond de kerst was ik er voor het eerst, dat was behoorlijk indrukwekkend. Alleen al de heenreis was een avontuur. Als startende ondernemer moet je natuurlijk op je budget letten, dus ik vloog met Arke Fly via Gambia. Daar was ik de enige blanke in de terminal en werden me meteen pakketjes aangeboden om mee te nemen in mijn bagage. Wat ik natuurlijk heb afgeslagen.”

“Na een paar dagen in Sierra Leone was mijn eerste whatsapp-bericht naar Matthijs: Wat een land, wat een indrukken, dat heeft een reden!”

Chaos

“Veel mensen zijn na de burgeroorlog naar de hoofdstad Freetown getrokken. Daar is het een behoorlijke chaos. Iedereen loopt er door elkaar, overal staan auto’s en mensen leven van dag tot dag; ze hebben geen haast. Het is niet onveilig op straat, maar je moet wel opletten. Tijdens mijn bezoek liep ik steeds tussen mijn twee zakenpartners in. Een fotootje maken met mijn telefoon werd me afgeraden, dan ben je hem kwijt.”

Blazen van woede

“Alles is anders en je moet niet denken dat je met je Europese manier van denken de Afrikanen warm laat draaien. Ze hebben hun eigen werkwijze en zijn wantrouwend tegenover buitenlandse ondernemers. Dat merkte ik ook bij de boeren die ik bezocht. Een aantal van hen begon bijna te blazen van woede toen ik vertelde over mijn plannen. ‘Het opzetten van een coöperatie, samen toewerken naar betere kwaliteit van producten en een handelsstroom neerzetten’, dat hebben ze al eerder gehoord…”

“Ik realiseerde me dat we alles stap voor stap moeten aanpakken en ver weg moet blijven van loze beloften. Realistisch blijven en duidelijke afspraken maken is belangrijk. We beginnen met de export van agro-producten, om handelsrelaties op te bouwen en het vertrouwen winnen. Het pakhuis in Sierra Leone staat klaar, met jeeps, chauffeurs en een huis om kantoor te houden.”

“Tien jaar geleden op school had ik niet durven dromen dat ik dit avontuur zou aangaan. Natuurlijk willen we geld verdienen, maar we willen ook wat voor het land betekenen. We willen blijvende verandering realiseren; mensen moeten er beter van worden. Wij geloven dat je alleen maar verandering kan brengen als je handel op gang brengt. En dat gaan we proberen in Sierra Leone.”