'Koeienmest, maïskolven... Alles verbrandt!'

article
published at 29-10-14, by Grensverleggers Redactie

“Een beetje rook is al schadelijk voor de gezondheid. Dus als je regelmatig op een open vuur kookt, speel je eigenlijk met je leven. Het is helaas dagelijkse praktijk voor zo’n twee tot drie miljard mensen in armere delen van de wereld. Met onze ACE 1 kachel kunnen zij veilig hun eten koken, zonder brandgevaar en giftige rook.”

Ruben Walker runt samen met zijn familie African Clean Energy. Ze maken de ‘ACE 1 Ultra-Clean Biomass Cookstove’, een draagbaar kacheltje om op te koken. Met de ACE 1 is het bedrijf in de race voor de Groene Tulp van de Accenture Innovation Awards 2014: de Award voor de meest duurzame innovatie. Het kacheltje werkt op alle soorten biomassa, zoals koeienmest, houtpellets, maïskolven en ander landbouwafval. “Wat je er ook instopt, het verbrandt volledig en zonder gevaar voor de gezondheid.”

“Nu koken veel mensen nog op heel inefficiënte brandstoffen. Houtskool, of kerosine bijvoorbeeld. Kerosine is giftig en ontzettend brandgevaarlijk. Elk jaar komen in Zuid-Afrika alleen al meer dan 3000 mensen om het leven bij kerosinebranden. En het is ook nog eens heel duur. Met de kosten die je bespaart op brandstof heb je de aanschaf van de ACE 1 er snel uit. Zo snijdt het mes aan twee kanten.”

Kacheltje kopen?

“Onze ACE 1 kachel kost in Afrika 60 euro. We willen hem zo goedkoop mogelijk aanbieden, omdat veel mensen daar toch al weinig te besteden hebben. Voor degenen voor wie het nog steeds te duur is, bieden we ook microfinanciering. Zo ontvangen we wel eens groepen vrouwen bij de fabriek, die de helft aanbetalen, en de rest achteraf. Dat hebben we al honderden keren gedaan, en nooit is een lening niet op tijd betaald.”

“Wij maken de kachels zelf in onze fabriek in Lesotho, Afrika. Mijn ouders runnen de fabriek en wonen dicht in de buurt. Inmiddels hebben we 60 mensen in dienst. Veel vrouwen, maar ook gehandicapten. Zo zorgen we voor werkgelegenheid in een regio waar werkloosheid een groot probleem is.  Vanuit Lesotho exporteren we naar andere Afrikaanse landen, en sinds kort ook naar Azië. Daar zit een enorme markt. In India alleen al koken er bijna net zoveel mensen op een open vuur als in heel Afrika.”

“Met de ACE 1 bouwen we verder op het succes van het vorige model, waar we er 25000 van hebben gemaakt. De nieuwe is nog efficiënter, en zo ontworpen dat de assemblage ook lokaal kan. Dus we kunnen losse onderdelen over de hele wereld versturen, zodat die ter plekke in elkaar gezet kunnen worden. Zo wordt het heel schaalbaar.”

“We hebben veel klanten in de directe omgeving, en via partners zorgen we voor projectmatige distributie. Zo verkopen we veel kacheltjes in relatief kleine gebieden. Dat werkt ook goed voor de brandstofverkoop, waar we ons steeds meer op richten. Geografische concentratie is dus heel belangrijk.”

Extra's

“Er zijn meer van dit soort kachels op de markt, maar de meeste zijn eerlijk gezegd niet zo goed. Die branden niet zo efficiënt, waardoor er alsnog rook vrijkomt. Om geen gevaar voor de gezondheid op te leveren moet je minimaal 90 procent verbranden. De ACE 1 heeft een propellor ingebouwd die zuurstof in het vuur blaast, zodat dat nog heter wordt. Bij een temperatuur van rond de 1000 graden wordt de biomassa vergast.”

“Een leuke toevoeging aan de kachel is het zonnepaneeltje. Daarmee wek je energie op die je weer kunt gebruiken om bijvoorbeeld je telefoon op te laden. Dat paneeltje is een van de weinige onderdelen die we uit China halen, maar het staal en de keramiek die we gebruiken halen we lokaal.”

Alles klopt

“Eigenlijk klopt alles. Het verhaal is goed, het product, en potentiële klanten zijn er genoeg.
Elke dag krijg ik aanvragen, vooral van kleine ondernemers. Maar het is wel erg moeilijk om aan geld te komen. Dat is ook een van de redenen dat we nu een crowdfunding zijn gestart op Oneplanetcrowd. Daarmee richten we ons nu ook op de westerse consumenten. Die kunnen de ACE 1 bijvoorbeeld gebruiken om mee te barbecueën op festivals, in het park, of waar dan ook. In Europa verkopen we ze voor 195 euro, maar via onze crowdfunding betaal je maar 150 euro. En ze komen in verschillende kleuren, die je zelf kunt kiezen.